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¿Limpiar ropa interior en el espacio? Una pista: sin agua y con microbios

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En las misiones espaciales no existen las duchas ni las lavadoras, y la ropa -incluida la interior- debe reutilizarse al máximo. Ante este problema, un grupo de investigadores austríacos propone emplear microbios para mantener la higiene y alejar los malos olores.

Con la investigación de estos científicos, desarrollada por encargo de la Agencia Espacial Europea (ESA), se espera dotar a los astronautas de mejores trajes y ropa para resistir las duras condiciones de las futuras misiones a la Luna y Marte.

A 400 kilómetros de la Tierra, los astronautas de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) no tienen duchas ni lavadoras, por lo que deben asearse con toallitas y champús especiales.

En cada misión se deben enviar al espacio toneladas de ropa, que se emplea lo máximo posible antes de ser incinerada.

Las naves de reabastecimiento rusas de la ISS son de un único uso y cuando regresan a la tierra van llenas de basura, incluida ropa usada, que se desintegra al entrar en la atmósfera terrestre.

En los paseos espaciales, fuera de la ISS, los astronautas deben ir muy protegidos dentro del traje espacial y llevan tres prendas superpuestas: un pañal desechable de máxima absorción, una prenda de “confort térmico” y una de “ventilación y refrigeración líquida”.

Esta última, que va pegada al cuerpo e incorpora tubos de enfriamiento líquido y ventilación para garantizar la comodidad y correcta higiene, también se tiene que compartir con los demás participantes de la misión.

Según explica el director del Foro Espacial Austríaco (OeWF), Gernot Grömer, diferentes estudios han demostrado que el uso prolongado de los trajes espaciales actuales, realizados en parte con metales antibacterianos como plata o cobre, irritan la piel y podrían llegar a suponer un riesgo para la salud.

“El uso extendido de estos materiales puede causar riesgo de que las nanoparticulas de metal se pierdan y entren en el cuerpo humano provocando efectos desconocidos”, detalla Grömer.

Es por esto que la ESA se puso en contacto con ellos y con la empresa emergente (start-up, en inglés) Vienna Textile Lab para la creación del proyecto BACTeRMA, una “tecnología de recubrimiento biocida avanzado” que reduzca la actividad microbiana.

Con este recubrimiento, la ESA pretende reducir al máximo la actividad microbiana de las prendas gracias a los metabolitos, un compuesto orgánico generado por microbios.

En situaciones de estrés, los microbios producen los llamados metabolitos secundarios para protegerse de condiciones ambientales extremas.

En BACTeRMA el objetivo es utilizar esos metabolitos, que tienen propiedades antimicrobianas y antivirales, y transferirlos a los textiles.

“De este modo, los metabolitos podrían ofrecer una alternativa biológica”, explica Grömer.

 “La tecnología para las prendas espaciales ha sido conservadora hasta el momento, con pocas innovaciones”, comenta Malgorzata Holynska, ingeniera de materiales y procesos de la ESA.

“Decidimos invertir nuestros esfuerzos en esta tecnología propuesta por la OeWF porque queríamos introducir diseños innovadores en los trajes y era algo que ya había funcionado en la industria de la moda, al estar basado en antimicrobianos ‘naturales’ en lugar de agentes a base de plata”, detalla.

Desde la agencia europea consideran necesario un cambio en los trajes espaciales y confían en que la tecnología de BACTeRMA, gracias a sus metabolitos bacterianos de impregnación textil, hagan de las exploraciones lunares una experiencia más cómoda para los astronautas.

De cara a estas misiones, que con el paso de los años serán de una extensión cada vez mayor, Vienna Textile Lab tiene claro que la durabilidad de los materiales será “todavía más importante”.

“Estos materiales antimicrobianos que estamos desarrollando requieren poca energía y podrían regenerarse a partir de desechos espaciales no utilizados y refrescarse directamente en el espacio”, comenta Celia Lointier, ingeniera medioambiental y analítica de Vienna Textile Lab.

BACTeRMA está todavía en sus inicios y su director augura que, de demostrarse su viabilidad como “alternativa” a la ropa interior actual, esta tecnología podría empezar a probarse “como pronto” dentro de 3 o 4 años.

El proyecto servirá para desarrollar y probar más acabados textiles innovadores con propiedades antimicrobianas especialmente diseñados para misiones espaciales.

“Estoy convencida de que descubriremos muchas cosas interesantes durante el camino. Acabamos de empezar y ya hemos comprobado su complejidad”, revela la fundadora de Vienna Textile Lab, Karin Fleck.

De cumplirse sus objetivos, organismos tan pequeños como los microbios serán la clave para ayudar a los astronautas en sus futuras exploraciones a la Luna y Marte, y mantener limpias, a falta de lavadoras, sus prendas a miles de kilómetros de la Tierra.

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¿Existe la posibilidad de que la NASA te pague por dormir?

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Publicaciones que afirman que la NASA pagará 18.000 dólares a quienes se ofrezcan a dormir por 70 días han sido compartidas más de 10.000 veces al menos desde octubre de 2017. La agencia espacial estadounidense realiza estudios en los que los individuos tienen que pasar decenas de días tumbados y son pagados por ello, pero no contemplan que los voluntarios sólo duerman, sino que deben alimentarse, hacer ejercicio e incluso bañarse, con el objetivo de estudiar cómo el cuerpo se adapta en condiciones similares a las que existen en el espacio, donde no hay gravedad.

Varias publicaciones están ilustradas con una fotografía en la que dos hombres están tumbados en sendas camas con una especie de escafandra. Una búsqueda inversa en Google reveló que la imagen fue tomada durante un estudio realizado en 2013 por la Agencia Espacial Europea y el Centro Nacional de Estudios Espaciales de Francia. Los voluntarios, explica la página web, pasaron 21 días en cama y con los pies en alto para recrear las condiciones de vida de los astronautas en el espacio, y las máscaras servían para calcular la cantidad de oxígeno consumido y de dióxido de carbono exhalado.

Otra búsqueda en Google reveló que la NASA tiene previsto realizar otro experimento de características similares entre setiembre y noviembre de 2021, y entre enero y marzo de 2022. El estudio, encabezado por el organismo estadounidense y llevado a cabo por el Centro Espacial Alemán, se realizará en Alemania a lo largo de 59 días: 15 iniciales de “adaptación”, 30 de reposo en cama y 14 de recuperación y rehabilitación. Además, los participantes deben tener entre 24 y 55 años, medir entre 153 y 190 cm y dominar el alemán. A cambio de su participación, los voluntarios recibirán 11.000 euros, que equivalen a 13.000 dólares al cambio actual.

Según explicó la portavoz de la NASA Shaneequa Vereen, la retribución que reciben los participantes de los estudios varía de acuerdo a “criterios tales como la educación y la experiencia”.

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A esta velocidad se acerca el asteroide 441987 y estará muy cerca de la tierra

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Según la NASA, la longitud del cuerpo cósmico se estima en 187 metros, el doble del tamaño total de la Estatua de la Libertad en Nueva York. Actualmente, el 441987 se mueve a una velocidad de 13,4 km/s.

El asteroide llegará al punto más cercano a la Tierra, tras lo cual se alejará a una distancia de más de 15 veces a la que existe entre nuestro planeta y la Luna. En este caso, el cuerpo cósmico estará lo suficientemente cerca, por lo que los expertos lo llaman un objeto que se acerca a nuestro planeta. El 441987 fue descubierto en 2010.

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